太阳只是宇宙中一颗十分普通的恒星,但它却是太阳系的中心天体。太阳是太阳系的核心,地球之所以能够成为一颗生命星球,也是因为太阳系是地球的母星球,倘若没有光和热,也就没有生命诞生了。虽然地球比较幸运的成为了有生命的星球,最大的功劳也要归功于太阳。

太阳看起来很平静,实际上无时无刻不在发生剧烈的活动。太阳由里向外分别为太阳核反应区、太阳对流层、太阳大气层。其中22亿分之一的能量辐射到地球,成为地球上光和热的主要来源。

太阳燃烧使用得最多的燃料是氢元素,但并不是普通的氢氧化学燃烧,而是太阳使用氢-氢之间的核聚变来提供能量的。其燃烧过程并不需要氧气,并且比氢氧燃烧能量高数千倍。在核聚变的过程中,太阳释放大量的能量需要通过损耗质量来实现,所释放的这种能量能使太阳发光。

太阳上绝大多数的氢正逐渐燃烧转变为氦,可以说太阳正处于最稳定的主序星阶段。对太阳这样质量的恒星而言,主序星阶段约可持续110亿年。恒星由于放出光而慢慢地在收缩,而在收缩过程中,中心部分的密度就会增加,压力也会升高,使得氢会燃烧得更厉害,这样一来温度就会升高,太阳的亮度也会逐渐增强。太阳自从45亿年前进入主序星阶段到如今,太阳光的亮度增强了30%,预计今后还会继续增强,使地球温度不断升高。

65亿年后,当太阳的主序星阶段结束时,预计太阳光的亮度将是如今的2.2倍,而地球的平均温度要比如今高60℃左右。届时就算地球上仍有海水,恐怕也快被蒸发光了。若仅从平均温度来看,火星反而会是最适宜人类居住的星球。在主序星阶段,因恒星自身引力而造成收缩的这股向内的力和因燃烧而引起的向外的力会互相牵制而达到平衡。但在65亿年后,太阳中心部分的氢会燃尽,最后只剩下其周围的球壳状部分有氢燃烧。

在球壳内不再燃烧的区域,由于抵消引力的向外的力减弱而开始急速收缩,此时太阳会越来越亮,球壳外侧部分因受到影响而导致温度升高并开始膨胀,这便是另一个阶段--红巨星阶段的开始。红巨星阶段会持续数亿年,其间太阳的亮度会达到如今的2000倍,最后,太阳的外层部分甚至会膨胀到如今的地球轨道附近。

最终,太阳核心会把所有的氢转化成氦,接着太阳就会死亡。不过,现在距离太阳的大限还早得很,太阳的一生是从星云开始的,最后一直到红巨星、白矮星,成为太阳的死骸,这一过程大约要经过100亿年,也就是说再过50亿年将是太阳的大限,而我们人类生活的地球将在太阳变成膨胀的红巨星时被其吞掉。如果我们人类能生存到那个时代的话,就只能飞到其他星球上去生活了。

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